גיל ימינו של אנצילדוס לתמיכה בחיים

הגייזרים של ירח שבתאי אנצלאדוס. פלומות ענק של אדי מים מתפרצות דרך סדקים בקוטב הדרומי של אנצלדוס. חללית קאסיני ניתחה את הזרעים וגילה כי הם מכילים אדי מים, חלקיקי קרח, מלחים, מתאן ושלל מולקולות אורגניות מורכבות. מדענים מאמינים כי מקורם באוקיינוס ​​שמתחת לקרום הקפוא של הירח. תמונה באמצעות מכון מדעי החלל של NASA / JPL-Caltech.

האם יתכן שיש חיים בירח אנסלדוס של ירח שבתאי? הירח אולי קטן, אבל יש לו אוקיינוס ​​מים עולמי מתחת לפני השטח הקפוא שלו, ומדענים העריכו האם יש משהו חי בתהום העמוקה והחשוכה ההיא. החללית קאסיני גילתה שהיא מלוחה כמו אוקיינוסים בכדור הארץ, מכילה מולקולות אורגניות בשפע וכי ככל הנראה יש פעילות הידרותרמית בקרקעית האוקיאנוס.

כל אלה הם סימנים חיוביים למגורים וכעת מדענים מצאו אחד נוסף: האוקיאנוס נראה בדיוק הגיל המתאים לתנאים תומכים ביותר בחיים. את הממצא הודיע ​​מארק נווה, מדען מחקר במרכז הטיסה בחלל גודארד של נאס"א, ב- 24 ביוני 2019, במהלך שיחה בכנס מדע האסטרוביולוגיה לשנת 2019 (AbSciCon2019). התוצאות שנבדקו על ידי עמיתים פורסמו בעבר גם ב -1 באפריל, 2019, בכתב העת Nature Astronomy .

האוקיאנוס של אנצלאדוס מוערך כיום כמיליארד שנה. זהו עידן אידיאלי, מבחינת החיים שמתחילים ומתפתחים. אם האוקיאנוס היה צעיר מדי, לא היה מספיק זמן לאלמנטים שונים שהיו צריכים להתערבב יחד, אך אם הוא היה ישן מדי, ייתכן שהתהליכים הכימיים הללו כבר נפסקו. הירח היה מגיע אז למצב של שיווי משקל, כלומר שהתגובות לקיום חיים לא יתקיימו עוד.

אנצלדוס כפי שנראה על ידי חללית קאסיני. לירח קטן וקפוא זה יש אוקיינוס ​​תת-עולמי שעשוי לתמוך בחיים. תמונה באמצעות NASA / JPL-Caltech / NASA Science.

אז איך נווה וצוותו הגיעו למסקנה זו? בעזרת נתונים ממשימת קסיני, שהסתיימה בסוף 2017, הם יצרו 50 הדמיות שונות של תנאים באוקיינוס ​​של אנצלדוס. אלה כללו פרטים על מסלולי הירחים של שבתאי והרדיואקטיביות של הסלעים באנצלאדוס, כמו גם הערכותיהם שלהם לגבי גיל הירח ואופן התהוותו.

הייתה הדמיה אחת שיצרה בצורה הטובה ביותר את התנאים הידועים של האוקיאנוס, זה שבו האוקיאנוס בן כמיליארד שנה. נווה זהיר, עם זאת, מכיוון שהסימולציה התאימה לרוב התנאים, אך לא לכולם:

לדוגמה, אם הייתם לוקחים את היום הנוכחי, האוקיאנוס היה מקפיא בסימולציה ההיא, וזה לא מה שאנחנו רואים. אז יש לקחת את גיל האוקיאנוס עם גרגר מלח.

כצעד הבא, החוקרים רוצים לשפר את מודלי ההדמיה, כך שניתן לתארך את האוקיאנוס בצורה מדויקת יותר. כמו שאמר נווה:

אנו רוצים לדעת זאת לפני שנחזור לחפש חיים.

איור המתאר את פנים אנצ'לדוס. מים מהאוקיאנוס התת-קרקעי מסתובבים לפני השטח דרך סדקים בקרח בקוטב הדרומי, ומתפרצים בתוך פלומות ענקיות. תמונה באמצעות NASA / JPL-Caltech.

העובדה שלאנצלאדוס יש אוקיינוס ​​בכלל הייתה מפתיעה עבור מדעני הפלנטה, מכיוון שהוא כה קטן והשטח קר כל כך. לדברי נווה:

מפתיע מאוד לראות היום אוקיינוס. זה ירח זעיר מאוד ובכלל, אתה מצפה שדברים זעירים לא יהיו פעילים מאוד [אלא] כמו גוש סלע וקרח מת.

חללית קאסיני בחנה את הרכב האוקיאנוס על ידי ניתוח אדי המים בפלומות האדירות שפרצו מהקוטב הדרומי של הירח. מקורם של הזרעים מהאוקיינוס ​​שמתחתיו, שם מים מסתובבים לפני השטח באמצעות סדקים ואז מתפרצים לחלל ריק. קאסיני הצליח לעוף היישר דרך הפלומות, ומצא שהם מכילים אדי מים, חלקיקי קרח, מלחים, מתאן ושלל מולקולות אורגניות מורכבות.

קאסיני מצא גם עדויות לפעילות ההידרותרמית הנוכחית - פתחי אוורור הידרותרמיים - על קרקעית האוקיאנוס, ממש כמו באוקיינוסים בכדור הארץ. נקודות חמות כאלה יכולות לספק נווה מדבר של חום ואנרגיה נדרשים במים הקרים שאחרים. על פני כדור הארץ, פתחי אוורור דומים מקיימים מגוון רחב של צורות חיים פשוטות. האם יכול להיות אותו דבר לגבי אנצלאדוס?

במשימת קאסיני נמצאו עדויות לפעילות הידרותרמית - פתחי אוורור הידרותרמיים - בקרקעית האוקיאנוס של אנצלדוס. האם הם יכולים לעזור לקיים חיים כמו שעושים על כדור הארץ? תמונה באמצעות נאס"א / JPL-Caltech / מכון המחקר דרום-מערב.

לאנסדלוס יש את כל המרכיבים שנחשבים נחוצים לכל החיים (כפי שאנו מכירים אותם לפחות), ונראה כי האוקיאנוס שלו דומה למדי לזה של אירופה. אם החיים מכל סוג שהוא אי פעם התחילו כאן עדיין לא ידועים, אך הסיכויים נראים מבטיחים. הדרך היחידה שנוכל ללמוד יותר היא לחזור לשם עם משימת חזרה. אף אחת מהן לא מתוכננת, אבל יש לוחות הצעה על הצעות המשימה, אולי משהו דומה למשימת קליפר אירופה, שמתוכננת כעת להשקה מתישהו בשנות העשרים. משימה זו תלמד את אירופה ואת האוקיאנוס בפירוט רב יותר מאי פעם, בחיפוש אחר עדויות לכך שמשהו עשוי להיות חי גם במימיה החשוכים.

בשורה התחתונה: מסתבר שהאוקיאנוס מתחת לפני האדמה הוא בדיוק הגיל הנכון לתמוך בחיים, כך עולה ממחקר חדש. יחד עם מה שכבר ידוע לנו על קיומם הפוטנציאלי, הדבר הופך את אנצלאדוס לפיתוי עוד יותר בחיפוש אחר חיים במקום אחר במערכת השמש.

מקור: התפתחות הירחים הבינוניים של שבתאי

באמצעות Live Science