הייבוסה 2 נוגעת למטה, אוספת דוגמת אסטרואיד

החללית היפנית הייבוסה 2 נגעה בריוגו, האסטרואיד שהוא מקיף מאז הקיץ האחרון, ואספה דגימה משטחו.

תרגול מביא לשלמות.

בשבוע שעבר יונה של היאבוזה 2 לתפוס דגימה מעל פני האסטרואיד 162173 רוגו, שוכבת מטה כמו בז העגול. הכל התנהל בצורה מושלמת לפי התוכנית: ברגע שקרן הדגימה יצרה קשר עם כדור טנטלום שנורה לעבר פני השטח, והפיל חומר אסטרואיד שהטיס למעלה לקרן. ואז החללית טסה והתרחקה. הייאבוסה 2 אטמה כעת את תא איסוף הדגימות, וחוסכת את הדגימה להחזרה לכדור הארץ בדצמבר 2020.

הייבוסה 2 צילמה את התמונה הזו עם מצלמת הניווט האופטית שלה מגובה 180 מטר לפני שנכנסה בירידה הסופי לתפוס מדגם מהאסטרואיד Ryugu.
JAXA / טוקיו יוניב. / קוצ'י יוניב. / ריקיו יוניב. / נגויה יוניב. / מכון צ'יבה לטכנולוגיה / Meiji Univ. / אייזו יוניב. / AIST

הכל נראה כל כך קל, אבל הקלות הזו לא קרתה בלי הרבה עבודה ודאגה. לפני 13 שנה, קודמתה של הייבוסה 2, הייבוסה, ספגה נזק כלשהו במהלך שני ניסיונות הדגימה שלו, ומנגנון הירי של הכדורים לא פעל. מהנדסי הייבוסה דרשו יצירתיות והתמדה יוצאת דופן להחזיר את החללית לכדור הארץ, וקפסולת הדגימה שהיא החזירה הכילה מעט מיקרוגרם אבק. זכרם של המאבקים הללו הכביד מאוד על אלו שעבדו על הייבוסה 2, שאחד מהם העיר כי תפיסת הדגימה המוצלחת היא "נקמה" על מסעותיו של הייבוסה.

לתפוס מדגם

למצוא את המקום הנכון לדגום את Ryugu היה מאתגר יותר מהצפוי. לאיטוקאווה היו "בריכות" גדולות, מרבצי חלק יחסית של אבק וחצץ קטן. הייאבוסה דגמה אחד מהם. אך כאשר הגיעה הייבוסה 2 לריוגו ב -27 ביוני 2018, לא היו גלויות לבהות כאלה - האסטרואיד היה סלעי באופן אחיד.

הצוות היה צריך לפתח קריטריונים לבחירת אתרים חדשים לדגימה, מכיוון ששום אתר ב- Ryugu לא תאם את הקריטריונים שפיתחו לפני ההשקה. המדענים הגדירו שני אתרי נחיתה צרים במיוחד שבהם הם יצטרכו לנווט בחללית בין סלעים שעלולים להזיק. הצוות ניסה לרדת פעמיים לעבר אותם אתרים. בחזרה לכדור הארץ הם בדקו האם מנגנון ירי הכדורים ישחרר מספיק חומר משטח סלעי; נראה כי הם המשיכו, והכל עבד בצורה מושלמת - כנראה.

הייאבוסה 2 צילמה תמונה זו של רוגו ב -22 בפברואר, כשהחללית החלה לעלות מיד לאחר הנגיעה הקצרה שלה. ניתן לראות את הצל של הייבוסה 2, יחד עם כתם כהה בו דוחפי החללית פוצצו חומרים קלים יותר על פני השטח של רוגו.
JAXA / טוקיו יוניב. / קוצ'י יוניב. / ריקיו יוניב. / נגויה יוניב. / מכון צ'יבה לטכנולוגיה / Meiji Univ. / אייזו יוניב. / AIST

לא נדע בוודאות במלואה עד כמה הייתה מוצלחת פעולת הדגימה עד שהאבוסה 2 תחזור לכדור הארץ. לחללית אין דרך למדוד כמה חומר הכניס לתא. עם זאת, כל הטלמטריה של החלליות, מפרופיל המהירות של הירידה והעלייה ועד לשינויי הטמפרטורה בתוך צופר הדגימה, תואמות את הדגימה המוצלחת.

מה הלאה?

הייאבוסה 2 יכולה למעשה לאסוף שתי דוגמאות נוספות, להכניס אותן לשני תאי איסוף נוספים בכמוסת החזרת הדגימה. כעת, על המשימה להחליט אם השגת המדגם הנוסף יהיה שווה את הסיכון הנוסף.

ב- Hayabusa 2 יש גם ניסוי נוצץ (תרתי משמע) שעדיין לא ביצע. יש לו מפעיל Carry-on Impactor (SCI) הניתן לפרוס, חללית נחושת ברובה המכילה חומר נפץ שיכול ליצור מכתש מלאכותי על פני השטח של רוגו. הייבוסה 2 תגן על הפיצוץ שמאחורי נפח האסטרואיד, אך חבל לשים זיקוקים ולא לראות אותה מתפוצצת. אז ל- Hayabusa 2 יש גם מצלמה הניתנת לפריסה, DCAM3, אותה היא תשחרר זמן קצר לאחר ש- SCI תצא ממנה (בתקווה) להשקיף על תצורת המכתש. אם הניסוי יהיה מוצלח, הצוות היה עוקב אחר דגימות חומר מהמכתש. היכולת להשוות ישירות חומר מחלל המשטח האסטרואיד לפנים הבתוליות יחסית שלו, היא יועיל למדענים, שלעתים קרובות צריכים לקבוע הרכב גדול מהתצפיות המרוחקות על משטחי האסטרואידים.

הייאבוסה 2 חייבת לחכות ליישור הכוכבים כדי להתחיל את מסעו חזרה לכדור הארץ, כך שהוא יישאר בקרבתו של רוגו עד נובמבר או דצמבר. החזרתו תארך כשנה. לאחר שהפיל את המדגם במדבר האוסטרלי ב- 7 בדצמבר 2020, החללית עלולה להמשיך במשימה מורחבת, מעבר לעבר אסטרואיד אחר. יש לקוות כי כמוסת הדגימה תכיל המון חומר אסטרואיד, שיפן תשתף עם חוקרים ומעבדות ברחבי העולם.