השקת CubeSats עם מאדים קשורים למאדים עם ה- InSight של נאס"א

המשימה של קוביית מאדים אחת הראשונה ששולחה את CubeSats לחלל הבין-פלנטרי תבחן טכנולוגיות ממסר מהפכניות בזמן שהיא מלווה את מאס תובנה לכוכב האדום.

Mars Cube One המבצע ממסר נתונים בין מאדים InSight Lander וכדור הארץ.
נאס"א / JPL-Caltech

עונת מאדים נמצאת כאן. הקיץ רואה את הכוכב האדום בביצוע של אופוזיציה נאה ב -31 ביולי 2018, כזה שהינו חיובי כמעט כמו האופוזיציה ההיסטורית של 2003.

יישור זה אומר שזו העונה למשימות הקשורות למאדים. נאס"א השיקה את משימת מאדים התובנות שלה בשבת, 5 במאי, המשימה היחידה שעושה את המסע ממאדים לכדור הארץ בעונה זו. אבל למאדים תובנה יש חברה: לווייני תאום מאדים קיוב אחד ששוגרו עם המשימה הגדולה יותר.

המשימה של Mars Cube One מטיסה שתי חלליות נפרדות לצורך יתירות. שני הלוויינים התפרסו בהצלחה ממשגרים עמוסי מעיין שנמצאים על הבמה העליונה של קנטאור. MARCO-A שוחרר זמן קצר לאחר שהאדים של מאדים אינסייט נפרדו ממאיץ הבמה העליונה של קנטאור, ו- MARCO-B עקב אחרי A לאחר שבמת הקנטאור הסתובבה ב -180 מעלות.

בהודעה לעיתונאים אמר המהנדס הראשי אנדי קלש (NASA-JPL) "הן MarCO-A והן B אומרים 'פולו!'". "זה סימן לכך שהסוטים הקטנים חיים וקיימים." שני CubeSats התקשרו הביתה זמן קצר לאחר שחרורם, והצביעו על כך שהפאנלים הסולאריים ואנטנות התקשורת שלהם נפרסו בהצלחה.

Mars Cube One במעבדה עם פאנלים סולאריים ומערך האנטנה פרוסים.
NASA-JPL

מטרת המשימה של MARCO היא יעד מאתגר. הצוות יספק ממסר ייעודי במהלך ירידתו של Mars InSight אל פני כדור הארץ האדום ב- 26 בנובמבר 2018. במקום להיכנס למסלול, ה- CubeSats יעברו 2, 175 מייל (3, 500 ק"מ) ממאדים במהלך הנחיתה המכריעה של המשימה הגדולה יותר. מאדים יהיה במרחק של 97.5 מיליון מייל (157 מיליון ק"מ) באותה עת, מה שמייצר פיגור תקשורת של 8.7 דקות אור ממאדים לכדור הארץ. הפיגור פירושו כי מהנדסי נאס"א יצטרכו להמתין 8.7 דקות כדי לבדוק אם הנחיתה הייתה מוצלחת, שווה ערך ל"שבע דקות הטרור של Curiosity ". בינתיים, אם הכל ילך כשורה, ל- MARCO יש מושב בשורה הראשונה להופעה. אמנם ההצלחה של משימת InSight אינה תלויה ב- MARCO, CubeSats יספקו מקליט נתונים של קופסא שחורה של כל ההיבטים של ירידת המשימה.

יכולת ממסר נתונים סביב הכוכב האדום היא בעלת פרימיום. הארכיטר של ארגון הסיור במאדים (MRO) ונכסי כדור הארץ נשמעים, אם כי MRO תחזיק את הנתונים שלה כשעה לפני שהיא תעביר אותם לכדור הארץ. רשת Deep Space ברחבי העולם מקשיבה בעיקר להודעת "אני חי" כאשר מאדים InSight עושה את דרכה לעבר פני השטח. נאס"א מפעילה גם את משימת הזקנים המאדים של מאדים, הפועלת סביב מאדים במשך 17 שנים מדהימות. ממסלולי האדים הפעילים במאדים כוללים גם את מסלול המארס אקספרס ומסע הטראז של ESA ואת משימת ההקפות של מאדים בהודו.

ל- MARCO CubeSats היה חדר נקי ייעודי משלהם במעבדת ההנעה של ג'ט (JPL) בפסדינה. הצוות כינה באופן רשמי את הצמד Wall-E ואווה על שם הדמויות בסרט האנימציה של פיקסאר. כל חללית מצוידת בפאנלים סולאריים, דחפי גז קרים, אנטנת רצועת X גדולה ומקלט בתדר גבוה במיוחד. ה- CubeSats יקשיבו למאדים InSight וישדרו נתונים חזרה לכדור הארץ במהירות של 8 קילובייט לשנייה. לשתי החלליות יש גם עוקבי כוכבים ומצלמות רחבות וצרות בשדה, כך שאנחנו עשויים לראות כמה תמונות פריסה מהזוג בקרוב, כמו גם תמונות flyby של מאדים מגיעות בנובמבר.

Mars InSight היא המשימה הייעודית הראשונה לגאודזיה פלנטרית, שנועדה לחקור את פנים מאדים מאתר הנחיתה Elysium Planitia. בנוסף מלווה בצמד הראשון של CubeSats הבין-פלנטרי, זו הייתה גם המשימה הבין-פלנטרית הראשונה ששוגרה מבסיס חיל האוויר וונדנברג, בחוף המערבי. השקת השעה 4:05 בבוקר (זמן מקומי) התגלתה כחזיון לא קטן במורד החוף בקליפורניה.

קיובסאטס בחלל

טכנולוגיית CubeSat חוללה מהפכה בתעשיית הלוויין המודרנית, והביאה את מחיר הגישה למסלול כדור הארץ נמוך בתקציב האוניברסיטאות או אפילו אנשים פרטיים. רוב CubeSats בנויים בטכנולוגיית מדף; חלק מהטלפונים בנויים אפילו במערכת ההפעלה של גוגל אנדרואיד. תחנת החלל הבינלאומית מפזרת את CubeSats באופן שגרתי באמצעות הזרוע הרובוטית שלה. רקטת PSLV בהודו פרסה 104 לוויינים שוברי שיא בשיגור יחיד ב -14 בפברואר 2017. אך לרוב CubeSats שהוצבו במסלול נמוך מכדור הארץ יש תקופות חיים קצרות, המבוססות על הסוללה המוגבלת ועל מסלולי מסלול נמוכים הרגישים לגרור מהאטמוספרה של כדור הארץ.

MARCO תוביל את טכנולוגיית CubeSat צעד אחד קדימה על ידי בדיקת טכנולוגיות מפתח. "אלה הצופים שלנו", מסביר קלש. "קובסאטים לא היו צריכים לשרוד את הקרינה העזה של טיול לחלל העמוק לפני כן, או להשתמש בהנעה כדי להצביע בדרך לעבר מאדים. אנו מקווים להבהיר את השביל הזה."

Mars Cube One יבצע ממסר נתונים, שאויר כאן, בין הנחתת מאדים InSight לכדור הארץ.
נאס"א / JPL-Caltech

בגודל 14.4 x 9.5 x 4.6 אינץ 'בתצורתם המאוחסנת, MARCO-A ו- MARCO-B הם בערך בגודל של ארגז לחם. אם הצליח, נוכל לראות ממסרי CubeSat קלים יותר במשימות בין פלנטריות. לדוגמה, אין לנו רשת ממסר סביב אירופה, טיטאן או ונוס - כל היעדים הפוטנציאליים למשימות פלנטריות עתידיות.

יהיה מעניין לצפות בביצוע המשימה הלא טובה של Mars Cube One בחודשים הקרובים, כאשר מאדים InSight מתקרב לכוכב האדום.