נאס"א תוהה על מורשת משימת שבתאי

שבתאי, עם תאורה אחורית. מורכב, עשוי מתמונות מקאסיני בזמן שהמלאכה הייתה בצל של שבתאי, ב- 17 באוקטובר 2012, תוך שימוש במסנני ספקטרום אינפרא אדום, אדום וסגול. נופים כמו זו היו נדירים ויקרים, מכיוון שהתזמון והחללית / גיאומטריה של כוכב הלכת / שמש צריכים להיות מושלמים. לפני תמונה זו, קלט קאסיני נוף כזה בשנת 2006. באמצעות NASA JPL.

הצהרת נאס"א באמצעות פרסטון dyches במעבדת הנעה של סילון, פאסדנה, קליפורניה.

ככל שחללית קאסיני מתקרבת לסוף מסע ארוך העשיר בהישגים מדעיים וטכניים, היא כבר משפיעה רבות על החקירה העתידית. בחשיפה שלירח אנסלדוס לירח של שבתאי ישנם רבים מהמרכיבים הדרושים לחיים, המשימה עוררה השראה בסיבוב לחקר עולמות האוקיאנוס ששטף את מדעי הפלנטה בעשור האחרון. תומאס זורבוצן, מנהל חבר במנהל המשימה למדעי נאס"א במטה בוושינגטון, אמר:

קאסיני שינה את החשיבה שלנו בכל כך הרבה דרכים, אך במיוחד בכל הנוגע למקומות מפתיעים במערכת השמש שבהם החיים עלולים להשיג דריסת רגל. מזל טוב לכל צוות קאסיני!

הלאה לאירופה

אירופה של ירח יופיטר הייתה יעד עיקרי לחקירה עתידית מאז משימת הגלילאו של נאס"א, בסוף שנות התשעים, מצאה עדויות חזקות לאוקיאנוס גלובלי מלוח של מים נוזליים מתחת לקרום הקפוא שלה. אולם ההתגלות האחרונה שהירח הקטן בהרבה כמו אנצ'אלדוס יכול היה להכיל לא רק מים נוזליים, אלא גם אנרגיה כימית שיכולה להעצים את הביולוגיה, הייתה מדהימה.

לקחים רבים שנלמדו במהלך המשימה של קאסיני מיושמים בתכנון משימת אירופה קליפר של נאס"א, שתוכננה להשקה בשנות העשרים. אירופה קליפר תטוס ליד ירח האוקיאנוס הקפוא עשרות פעמים כדי לחקור את היכולת הפוטנציאלית שלו, תוך שימוש בתכנון מסלולי מסלול הנגזר מהאופן בו חקר קאסיני את סטורן. משימת אירופה קליפר תקיף את כוכב הלכת הענק - יופיטר במקרה זה - באמצעות אסיסטים כבידתיים מירחיו הגדולים כדי לתמרן את החללית למפגשים קרובים וחוזרים עם אירופה. זה דומה לאופן שבו מעצבי הסיורים של קאסיני השתמשו בכובד ראשו של ירח שבתאי לטיטאן כדי לעצב ללא הרף את מסלול החללית שלהם.

בנוסף, מהנדסים ומדענים רבים מקאסיני משמשים באירופה קליפר ומסייעים בפיתוח חקירות המדע שלה. לדוגמה, כמה מחברי צוותי Cassini Ion ו- Neutral Mass Spectrometer ו- Cosmic Dust Analyzer מפתחים גרסאות רגישות במיוחד מהדור הבא של מכשירים לטיסה שלהם באירופה קליפר. מה שקאסיני נודע על טיסה באמצעות פלומת ריסוס החומרים מאנסדלוס, יסייע בתכנון התכנון עבור קליפר אירופה, האם יש לאשר את פעילותה של פלומה באירופה.

חוזרים לשבתאי

קאסיני ביצע גם 127 זבובים קרובים של הירח עטוף האובך של שבתאי, טיטאן, והראה שהוא מפעל מורכב להפליא לכימיקלים אורגניים - מעבדה טבעית לכימיה פרביוטית. המשימה חקרה רכיבה על אופניים של מתאן נוזלי בין עננים בשמיו וימים גדולים על פני השטח. על ידי משיכת הצעיף על טיטאן, קאסיני הקים עידן חדש של אוקיאנוגרפיה מחוץ לכדור הארץ – אינסטלציה במעמקי הימים הזרים - והביא דוגמה מרתקת לתהליכים אדמתיים המתרחשים בכימיה ובטמפרטורות שונות באופן ניכר מכוכב הלכת שלנו.

בעשורים שלאחר קאסיני מקווים המדענים לחזור למערכת סטורן כדי לעקוב אחר התגליות הרבות של המשימה. מושגי המשימה הנחשבים כוללים חלליות להיסחף על פני מתאן של טיטאן ולעוף דרך פלומת אנצ'לדוס כדי לאסוף ולנתח דגימות לסימני ביולוגיה.

אטמוספרי פלנטה ענקיים

בדיקות אטמוספריות לכל ארבעת כוכבי הלכת החיצוניים היו מזמן בראש סדר העדיפויות עבור קהילת המדע, וסקר העשור האחרון של פלנטרית למדע מדעי ממשיך לתמוך באינטרס בשליחת משימה כזו לשבתאי. על ידי דגימה ישירה של האטמוספרה העליונה של שבתאי במהלך מסלוליו האחרונים ובצעדה הסופי, קאסיני מניח את היסודות לחקור אווירת שבתאי בסופו של דבר.

רחוק יותר ממערכת השמש, מדענים כבר מזמן פנו לחקור את אורנוס ונפטון. עד כה ביקר בכל אחד מהעולמות הללו רק מטוס חלל קצר אחד (Voyager 2, בשנת 1986 ו -1989, בהתאמה). באופן אוראלי, אורנוס ונפטון מכונים כוכבי לכת "ענקי קרח", מכיוון שהם מכילים כמויות גדולות של חומרים (כמו מים, אמוניה ומתאן) המהווים קרח במעמקים הקרים של מערכת השמש החיצונית. זה הופך אותם שונים במהותם מכוכבי הלכת ענקי הגז, צדק ושבתאי, שהם כמעט כולם מימן והליום, וכוכבי הלכת הפנימיים והסלעיים כמו כדור הארץ או מאדים. לא ברור בדיוק היכן היכן נוצרו ענקיות הקרח, מדוע השדות המגנטיים שלהם מכוונים באופן מוזר ומה מניע את הפעילות הגיאולוגית בכמה מירחים שלהם. תעלומות אלה הופכות אותם לחשובים מבחינה מדעית, וחשיבות זו מועצמת על ידי התגלית כי כוכבי לכת רבים סביב כוכבים אחרים נראים דומים לענקי הקרח שלנו.

מגוון מושגי משימה פוטנציאליים נדונים במחקר שהושלם לאחרונה, שנמסר לנאס"א כהכנה לסקר Decadal הבא - כולל מסלולי מסלול, מזבובים ומבחנים שיעברו לאטמוספרה של אורנוס כדי ללמוד את הרכבו. משימות עתידיות לענקיות הקרח עשויות לחקור את העולמות הללו באמצעות גישה הדומה למשימתו של קאסיני.

משימת קאסיני-הויגנס היא פרויקט שיתופי של נאס"א, ESA (סוכנות החלל האירופית) וסוכנות החלל האיטלקית. מעבדת ההנעה סילונית של נאס"א, חטיבה בקלטק בפסדנה, מנהלת את המשימה עבור מנהלת משימת המדע של נאס"א, וושינגטון. JPL עיצב, פיתח והרכיב את מסלול הקאסיני.

מידע נוסף על קאסיני:

https://www.nasa.gov/cassini

https://saturn.jpl.nasa.gov

דרך נאס"א